De la scène au studio

Custer Weeks (à droite) enseigne aux enfants âgés de 18 mois à 8 ans. (Andrew Weeks Photography) À l'âge de 10 ans, Geneviève Custer Weeks a fondé un studio de danse fantastique dans un coin de son sous-sol. Ses parents ont même installé des planchers de bois, des miroirs, une barre et un rideau dans leur maison de Madison, WI. Après...

Custer Weeks (à droite) enseigne aux enfants âgés de 18 mois à 8 ans. (Photographie Andrew Weeks)

À l'âge de 10 ans, Geneviève Custer Weeks a fondé un studio de danse fantastique dans un coin de son sous-sol. Ses parents ont même installé des planchers de bois, des miroirs, une barre et un rideau dans leur maison de Madison, WI. Après que son voisin et meilleur ami, Jaime Madden, ait enregistré des étudiants imaginaires, Geneviève fermait le rideau et commençait ses cours.



Dix-huit ans plus tard, Tutu School est la réalisation de ce rêve d'enfance. Custer Weeks, aujourd'hui âgée de 28 ans, est danseuse de ballet professionnelle depuis l'âge de 20 ans. Elle a lancé Tutu School, qui se concentre exclusivement sur les jeunes enfants (8 ans et moins), à San Francisco en 2008 tout en continuant à danser professionnellement. Elle a ouvert un deuxième emplacement à Larkspur, Californie, en 2009. Avec dévouement, intrépidité et créativité, Custer Weeks a créé un environnement où elle peut présenter une nouvelle génération de danseurs à la forme d'art qui a capturé son imagination pendant plus de deux décennies.

Formation précoce

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À 15 ans, les parents de Custer Weeks lui ont permis de déménager à Chicago pour vivre avec Daniel Duell et Patricia Blair, ses professeurs à la School of Ballet Chicago. Elle était tombée amoureuse de la danse grâce à une formation précoce dans diverses écoles de Madison, et au moment de son déménagement, elle avait déjà fait le trajet de trois heures et demie à Chicago une fois par semaine pendant plus de deux. années. Le déménagement lui a permis de doubler sa charge de cours de danse et elle a commencé à passer au moins 20 heures par semaine en studio.

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Pendant cette période, Custer Weeks a également commencé à enseigner à l'école. Elle a principalement travaillé avec des enfants de 6 ans et des adultes. «Elle était une enseignante instinctive et naturelle. Ses élèves l'adoraient », dit Blair. Elle s'est également formée à la danse. Duell dit que Custer Weeks a lu attentivement tous les livres de danse de sa bibliothèque, y compris les histoires de compagnies, les biographies de danseurs célèbres et même les programmes de performance. «Rétrospectivement, il est clair qu'elle rassemblait des connaissances et développait les traits de caractère nécessaires pour fonder une école», dit-il.

En 2002, Custer Weeks a rejoint l'Oakland Ballet. Cependant, la compagnie s'est fermée en 2006 et elle est devenue danseuse indépendante. Pour compléter ses revenus, elle a repris l'enseignement du ballet dans plusieurs studios de danse de la région de la Baie. Elle était particulièrement attirée par les cours de pré-ballet. «C’est la joie qui est là au début que je veux nourrir et enrichir», dit-elle. Puis, lors d’une accalmie entre deux concerts indépendants à l’été 2007, elle a dit à son mari, le photographe Andrew Weeks, qu’un jour, elle aimerait ouvrir une école de ballet entièrement consacrée aux jeunes enfants. Sa réponse: «Pourquoi attendez-vous?»

Démarrage de l'école Tutu

Une fois qu'elle a cru qu'elle pouvait le faire, Custer Weeks s'est lancée la tête la première dans le projet: elle a rédigé un énoncé de mission, loué un emplacement pour le premier studio et obtenu une ligne de crédit auprès d'une banque. L'école Tutu a ouvert ses portes à San Francisco en février suivant.

Mais faire décoller l’école était toujours un défi: une fois qu’elle s’était occupée de tous les problèmes liés aux affaires, elle devait comprendre comment elle formerait les enfants! Custer Weeks est convaincu que peu importe son âge, chaque élève mérite une formation adaptée à son âge, plutôt qu'une version réduite des cours de technique de ballet. «J'ai vu trop d'étudiants merveilleux abandonner complètement le ballet alors que cela devenait trop sérieux trop rapidement», dit-elle. Elle a créé son propre programme qui combine le mouvement créatif, le ballet, la narration, l'art et la musique classique, avec des ballets d'histoire spécifiques tissés dans chaque classe. Elle a décidé d’introduire chaque ballet en jouant la musique du ballet, en lisant l’histoire à voix haute et en fournissant des pages à colorier inspirées du conte. «Nos enfants de 4 ans ne savent pas seulement tout sur Odette et la princesse Aurora, ils savent aussi que Tchaïkovski a écrit les partitions pour les deux. Le lac des cygnes et La belle au bois dormant », Déclare Custer Weeks.

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Faire passer le mot

Une fois le studio prêt à démarrer, Custer Weeks s'est consacrée au branding. Comme le nom de l’école l’indique, elle a su utiliser l’attrait du tutu pour attirer les futures ballerines au studio. Elle a frappé le trottoir et a recouvert les points chauds des tout-petits de San Francisco avec des cartes postales représentant une jeune fille dans un tutu violet agitant une baguette. Custer Weeks a conçu elle-même la carte postale en pensant fermement à son public cible. «Notre marketing met l'accent sur le fait que nous sommes une école de danse unique et que nous nous adressons à un groupe très spécifique et spécial», dit-elle.

Custer Weeks estime que sa concentration sur les jeunes enfants a propulsé la croissance rapide de l’école. «Je pense que cela a eu beaucoup plus de succès parce que nous avons un créneau», dit-elle. Aujourd'hui, plus de 450 étudiants sont inscrits à l'école Tutu. Ensemble, les deux studios proposent 60 cours par semaine, dispensés par six professeurs.

Comment fait-elle?

En équilibrant les exigences de deux endroits, la vie de famille et une carrière professionnelle, Custer Weeks a réalisé l'importance de s'entourer de personnes en qui elle a confiance et de demander de l'aide quand elle en a besoin. Lorsqu'elle a démarré son entreprise, elle a recruté son amie de petite enfance Jaime, qui a quitté un emploi dans une université de New York pour devenir administratrice de la Tutu School. «J’ai aussi de la chance d’avoir mon mari», dit-elle. «Nous sommes tous les deux entrepreneurs et avons des horaires flexibles. Nous avons des nuits tardives dans nos bureaux, et chaque semaine, nous devons déterminer qui est en charge de notre bébé, mais nous avons la flexibilité de soutenir les entreprises et les carrières de chacun. '

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Bien que Custer Weeks continue de danser professionnellement, elle a ajusté son idée de ce que sera sa carrière d'interprète. Elle limite son emploi du temps professionnel à quelques programmes par an à Madison, où ses parents peuvent regarder son fils (et où elle est la préférée de sa ville natale). «C’est arriver en classe chaque jour et trouver du temps pour s’entraîner, c’est difficile», dit-elle. «Je cherche toujours un moyen de jongler avec ça.»

D'un point de vue financier, avoir une entreprise prospère qui lui fournit un revenu confortable a été un changement agréable par rapport à la vie d'une danseuse indépendante. «J'avais l'habitude de plaisanter avec mon mari en disant que lorsque je dansais, je rapportais de l'argent à l'épicerie à la maison. Maintenant, nous sommes une vraie famille à deux revenus », déclare Custer Weeks. «Cela a été stimulant.»

Vous espérez suivre les traces de Geneviève Custer Weeks en ouvrant un jour votre propre studio?

«Les danseurs qui lancent leur propre école devraient ancrer leur entreprise dans les principes fondamentaux et les passions qui les ont poussés à choisir une carrière en danse en premier lieu», conseille Custer Weeks. «Je suis devenu danseur à cause de ce que j’ai ressenti en tant qu’enfant dansant autour du salon de mes parents avec Tchaïkovski, Beethoven et parfois Bob Dylan. J'ai créé l'école Tutu parce que je veux que chaque enfant ait un endroit où il peut vivre ce que j'ai fait. Avoir un tel sens du but au centre de mon entreprise a été essentiel à son succès.